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Cyclist riding in traffic

Leo Patrizi

Puede obtener un buen entrenamiento en su viaje diario en bicicleta, pero absorber la contaminación del aire por el tráfico pesado puede cancelar cualquier beneficio de estado físico que de otro modo obtendría de sus esfuerzos, según un estudio publicado este mes en The Lancet.

El estudio se centró en los caminantes en entornos de alto tráfico, pero sus hallazgos pueden aplicarse a los ciclistas en áreas urbanas que dependen de sus desplazamientos para hacer el doble de ejercicio.

Para medir el impacto de la contaminación en el estado físico diario, los investigadores tuvieron a 119 voluntarios mayores de 60 años caminando durante dos horas en entornos contrastantes en Londres. Algunos pasearon por Hyde Park, un tranquilo espacio verde de la ciudad, mientras que otros caminaron por Oxford Street, una concurrida calle comercial donde la contaminación, que incluye carbono negro, dióxido de nitrógeno y partículas finas provenientes de los gases de escape del diesel, generalmente supera los límites saludables.

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Los voluntarios estaban sanos o tenían una enfermedad cardíaca o pulmonar estable, y se abstuvieron de fumar durante al menos un año antes de que comenzara la investigación. El estudio midió su capacidad pulmonar, presión arterial, flujo sanguíneo y rigidez de las arterias antes y después de cada ejercicio.

Caminar en el parque resultó ser bueno para todos. La capacidad pulmonar mejoró en la primera hora y se mantuvo elevada hasta 26 horas después. La rigidez de las arterias disminuyó en más del 24 por ciento en los voluntarios sanos y aquellos con enfermedad pulmonar. Se redujo en más del 19 por ciento en las personas con enfermedades del corazón.

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Esos beneficios se redujeron a casi nulo (o en algunos casos, incluso revertidos) después de una caminata por Oxford Street, atascada por el tráfico. Como era de esperar, las personas con enfermedad pulmonar sufrieron síntomas respiratorios mucho más alterados, como sibilancias, dificultad para respirar y tos después de caminar en un tráfico pesado.

Los peatones no son los únicos que corren estos riesgos. Investigaciones anteriores han encontrado que andar en bicicleta durante el tráfico pesado de las horas pico puede causar una reducción en la función pulmonar y dañar el rendimiento del ejercicio.

"Caminar y andar en bicicleta en el aire contaminado tiene el mismo efecto", escribe en un correo electrónico Paul W. Davenport, profesor de ciencias fisiológicas en la Universidad de Florida. "El principal efecto de la exposición es la cantidad de respiración. Cuando hacemos ejercicio, respiramos más aire dentro y fuera de nuestros pulmones … En un ambiente de aire contaminado, esto trae más aire contaminado a los pulmones, aumentando la exposición".