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sleep deprivation reduces depression symptoms

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Sabemos que suena loco, pero los investigadores de la Universidad de Pensilvania descubrieron que la falta de sueño redujo los síntomas de depresión en aproximadamente la mitad de los casos de pacientes que estudiaron. Eso es según su metaanálisis de 66 estudios independientes publicados recientemente en el Journal of Clinical Psychiatry. Algunos de los estudios evaluaron la mejora de los síntomas en función de diversas escalas de depresión y estado de ánimo, mientras que otros basaron sus resultados en el porcentaje de pacientes que informaron una reducción de los síntomas.

La privación parcial del sueño (tres a cuatro horas de sueño seguido de permanecer despierto durante 20 a 21 horas) resultó casi tan efectiva como la privación total del sueño (definida como estar despierto durante 36 horas seguidas), informaron los investigadores. A diferencia de los medicamentos, que requieren un tiempo considerable para mejorar los síntomas de depresión, la falta de sueño puede tener efectos antidepresivos en 24 horas, dicen.

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Pero no se salte el sueño si se siente triste: la investigación se realizó en entornos controlados y para pacientes hospitalizados, y la falta constante de cerrar los ojos está relacionada con síntomas de depresión empeorados. La investigación muestra que las personas que tienen insomnio tienen un mayor riesgo de ansiedad y depresión que las personas que duermen profundamente.

"La falta de sueño no es una herramienta de autoayuda, no debe hacerse sin la guía y supervisión de un profesional, y no es una cura mágica", dice Elaine Boland, PhD, psicóloga investigadora de la Cpl. Michael J. Crescenz VA Medical Center en la Universidad de Pennsylvania, y uno de los autores del estudio. "Lo que la investigación ha demostrado es que la falta de sueño puede producir una respuesta antidepresiva rápida pero de corta duración en aproximadamente la mitad de las personas deprimidas".

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Dustin J. Hines, PhD, profesor asistente de psicología en la Universidad de Nevada, Las Vegas, también señala que no todos son candidatos ideales para el tratamiento de la falta de sueño. Pero sí dice que el método puede afectar a algunos pacientes de manera más positiva que los tratamientos farmacológicos comúnmente recetados. Además, la falta de sueño puede producir resultados rápidos, algo que algunos medicamentos tardan semanas en hacer.

"Ese es el objetivo de esta investigación … es rápido y efectivo", dice, y agrega que cualquier "efecto secundario" se puede solucionar fácilmente volviendo a un horario regular de sueño. (¡Psst! Esta es la almohada para aliviar el dolor que los usuarios de Amazon juran para dormir mejor).

Evaluar la falta de sueño para tratar la depresión no es nada nuevo, pero la investigación es el primer metanálisis sobre el tema en casi tres décadas. Y aunque la comunidad científica ha sido consciente de esta extraña posibilidad de tratamiento, todavía no está segura de su efectividad, por qué funciona exactamente o cómo ponerla en práctica mejor fuera de un entorno de investigación.

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"Si podemos descubrir lo que realmente está sucediendo en el cerebro cuando un individuo deprimido se ve privado de sueño, la idea es que potencialmente podemos imitar esa respuesta a través de otros tratamientos o terapias e idealmente encontrar formas de extender la respuesta", dice Boland.

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Otro obstáculo: Boland dijo que su investigación no fue capaz de determinar qué haría que una persona deprimida tuviera más o menos probabilidades de responder a la privación del sueño en comparación con el tratamiento tradicional con medicamentos antidepresivos para detectar síntomas. Y al igual que los antidepresivos, la privación del sueño tiene sus propios efectos secundarios: puede afectar negativamente la función cognitiva, el tiempo de respuesta y el tiempo de reacción, e incluso puede aumentar su probabilidad de buscar comida chatarra.

"No aconsejamos ni defendemos que las personas con depresión simplemente intenten permanecer despiertas toda la noche para reducir sus síntomas", enfatiza Boland. "Seguir con un médico o proveedor de salud mental sigue siendo la mejor estrategia".