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is stevia safe

Erin Benner

Hace poco abrí un paquete de caramelos de goma Smart Sweets (osos de frutas, pescado con sabor a bayas, niños agrios) y probé una pieza de cada uno, escépticamente. La etiqueta contaba con solo 3 gramos de azúcar. ¿Toda la bolsa? No más de 90 calorías.

Como he escrito antes, ya no me subo al carro de la dieta. Prefiero comer lo real, siempre. Pero también trato de limitar mi consumo de azúcar. Entonces, cuando leí la lista de ingredientes en los paquetes de goma y vi "stevia", bajé la cabeza.

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He probado alimentos endulzados con stevia antes y siempre me ha gustado el sabor extraño. Hay algo sobre ese sabor dulce "falso" que se destaca. Y aunque este edulcorante puede tener cero calorías, dudaba en comer cualquier cosa que no fuera azúcar real. Demasiado bueno para ser cierto, ¿verdad? Casi siempre.

Pero a diferencia de otras golosinas endulzadas con stevia, estas gomitas eran buenas. En el transcurso de unas pocas semanas, recorrí ocho bolsas, dos de cada variedad. Con cada bocado de sabor casi sin azúcar, pensé: "No hay forma de que la stevia sea buena para mí".

¿O es inofensivo? Me dirigí a los expertos para averiguarlo.

¿Qué es la stevia, de todos modos?

A diferencia de otros edulcorantes sin calorías (sucralosa, aspartamo, sacarina), la stevia no es artificial. Es una planta llamada stevia rebaudiana (a veces conocida como hoja de caramelo u hoja dulce), por lo que es un edulcorante natural. Las hojas de stevia son aproximadamente 200 a 300 veces más dulces que el azúcar, lo que significa que necesita muy poco para endulzar un alimento o bebida.

La stevia utilizada en productos alimenticios es en realidad extracto de hoja de stevia, explica Lisa Lefferts, MSPH, científica principal del Centro para la Ciencia en el Interés Público (CSPI). "La hoja de stevia y los extractos crudos de stevia no están permitidos como edulcorantes", dice ella. La investigación encontró que altas dosis de stevia de hoja entera y extractos crudos alimentados a ratas redujeron la producción de esperma y el rápido crecimiento celular en sus testículos, lo que podría causar infertilidad u otros problemas, según un informe de CSPI.

¿Qué tan saludable es la stevia?

Entonces, ¿es mejor para ti que el azúcar? Bueno, aquí no hay una respuesta simple. El azúcar está en casi todo. Los estadounidenses consumen casi 152 libras de azúcar por año, según el Departamento de Salud y Servicios Humanos. Y las Pautas dietéticas de los EE. UU. Recomiendan no consumir más del 10 por ciento de las calorías del azúcar. Eso es alrededor de 13 cucharaditas por día. El promedio actual es de 42 cucharaditas.

Una dieta rica en azúcar agregada, azúcar que no se encuentra naturalmente en un alimento como la lactosa de la leche o la fructosa de la fruta, está relacionada con efectos negativos para la salud, como obesidad, diabetes tipo 2, caries y síndrome metabólico, dice Lefferts.

Entonces pensarías que cortar el azúcar y optar por un edulcorante sin calorías como la stevia es el camino a seguir, ¿verdad? Lefferts dice que depende de la cantidad de azúcar que consumas. "Pequeñas cantidades de azúcar son perfectamente seguras". Pero si su goloso saca lo mejor de usted, una alternativa de azúcar puede ser una buena solución.

"El extracto de hoja de stevia es más seguro que muchos otros sustitutos del azúcar, especialmente el aspartamo y la sucralosa", dice Lefferts.

Dicho esto, todavía hay una necesidad de más investigación sobre la stevia. "En un mundo perfecto, sería mejor estudiarlo, especialmente porque algunas pruebas a corto plazo levantaron algunas banderas rojas, pero aún así obtuvo la calificación de 'seguro' de CSPI", dice Lefferts.

Tanto Lefferts como la dietista Natalie Rizzo, MS, RD, señalan que si consumes tanto azúcar dependes de edulcorantes sin calorías, es mejor que reduzcas el azúcar en general. "Si estoy trabajando con alguien que come demasiada azúcar, quiero que coman más fruta y azúcar natural en lugar de azúcares agregados antes de ir a un edulcorante como la stevia", dice Rizzo.

Lefferts está de acuerdo en que comer fruta entera, a pesar de su contenido natural de azúcar, es más nutritivo e incluso puede ayudarlo a satisfacer a los golosos. También agrega que los sustitutos del azúcar pueden ser una buena forma de reducir el consumo, pero sugiere elegir opciones que se consideren seguras, como el extracto de hoja de stevia y el eritritol.

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¿Pero los ciclistas no necesitan más azúcar?

Es verdad. Los ciclistas que registran largas y duras millas generalmente tienen un poco más de margen de maniobra cuando se trata de comer azúcares simples (piensen en panes blancos, pastas o dulces) porque necesitan reabastecer las reservas de glucógeno de sus músculos, dice Rizzo.

"Hay una línea muy fina en la comunidad de corredores cuando se trata de la cantidad de azúcar necesaria porque es su principal fuente de combustible", dice, y señala que se puede consumir de manera saludable el azúcar de las frutas, verduras y granos.

Sin embargo, según Rizzo, el azúcar agregado es algo necesario cuando estás ahí afuera por mucho tiempo. Los ciclistas confían en los azúcares añadidos a los elementos esenciales del entrenamiento, como bebidas deportivas, gominolas y geles. Y Rizzo señala que si elige la stevia, "no le dará el azúcar necesaria que sus músculos necesitan para alimentar este tipo de entrenamientos".

La línea de fondo

Hay un puñado de edulcorantes sin calorías, como la stevia y la fruta del monje (que todavía necesita más investigación, dice Lefferts), que se consideran seguros según la evidencia científica disponible. Pero Lefferts y Rizzo señalan que muchos estudios son pequeños y que estos productos aún son bastante nuevos, por lo que todavía estamos aprendiendo sobre los efectos a largo plazo.

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Si consumes más azúcar de lo recomendado, los sustitutos del azúcar podrían ser buenas opciones a considerar. Sin embargo, sería mejor reducir el azúcar y elegir frutas enteras o azúcares menos procesados ​​como la miel y el jarabe de arce. (¡Pero recuerda, la miel y el jarabe siguen siendo azúcares!)